Durante las últimas dos décadas, todos nos hemos acostumbrado a que los rovers exploren Marte. El rover Spirit de la NASA ha estado operando en al menos un planeta rover todos los días desde que aterrizó en el abismo de Kuchev el 4 de enero de 2004. Opportunity (2004) y Curiosity (2012) llevaron a cabo misiones de descubrimiento independientes. Perseverance (2021) es el último y más grande de estos investigadores de robots, un experimento de utilización de recursos in situ de última generación para extraer oxígeno de la atmósfera, una colección de helicópteros y lo incomparable para explorar el camino a seguir. Herramientas geográficas. Pero lo que realmente distingue el propósito de la diligencia es que, por primera vez, Marte recolecta muestras de roca y las trae a la Tierra.

No importa cuán avanzadas sean las herramientas científicas de la perseverancia, nada supera la capacidad de leer muestras de cerca en un laboratorio en la Tierra. Entonces la diligencia crea una colección de rocas. Recoge muestras de sus viajes a través del desfiladero de Jesero y regresa a la Tierra (a veces a mediados de la década de 2020) dejando un almacenamiento temporal de muestras para trabajos futuros.

Al menos, ese es el plan. Pero la exploración espacial nunca ha sido más sencilla. Como la actividad del rover ha sido una rutina en Marte en los últimos años, el Planeta Rojo no dejará de sorprender a los planificadores de misiones. A principios de este mes, la perseverancia Hizo el primer intento de recolectar una muestra. Uno de sus 43 tubos modelo de titanio. Después de perforar el centro de la muestra, el equipo se sorprendió al descubrir que el tubo de muestra estaba vacío y no se encontraba en ningún lugar en el suelo alrededor del rover y en el agujero.

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Agujero de núcleo vacío después del intento de muestreo el 6 de agosto de 2021. Crédito: NASA / JBL-Caltech / MSSS

La roca perforada con diligencia era mucho más blanda de lo que se imaginaba anteriormente, y la roca se convirtió en polvo debajo del taladro. Thomas Surbuchen, codirector ejecutivo de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, dijo a los periodistas: “Aunque este no es el ‘hoyo en uno’ que esperábamos, siempre existe el riesgo de abrir nuevos caminos … Espero que el equipo adecuado está trabajando con nosotros y estamos buscando una solución para asegurar el éxito en el futuro. Seremos diligentes “.

Esta semana, el equipo está listo para un segundo intento. Diligence se ha establecido cerca de una nueva roca apodada “Rosette”. A unos 455 metros del sitio del primer modelo de la Rochette, hay una cresta llamada Citadelle. Este exterior ha sobrevivido a miles de erosiones eólicas, lo que sugiere que la perseverancia puede resistir fácilmente el taladro.

La roca en el centro de la película, apodada la Roseta, es la siguiente muestra objetivo de perseverancia. Crédito: NASA / JBL-Caltech.

“Las rocas viejas en el área del Sur de Sida están frente a nosotros, por lo que tener este modelo más joven ayudará a reconstruir la línea de tiempo completa de Jessero”, dijo Vivian Sun, científica de la misión en el Laboratorio de Impulso a Chorro de la NASA.

Esta vez, el equipo realiza algunos cambios en la práctica de su modelo. Antes de intentar modelar la roseta, Diligence utilizará su mano robótica para “raspar” la superficie de la roca y examinar cómo reacciona. Luego, durante la operación del modelo, la cámara Mastcam-Z del rover mira dentro de la botella para asegurarse de que esté llena antes de cerrarla.

En cuanto al vial ‘vacío’ del primer intento de muestra (la perseverancia para regresar a la Tierra lo atrapará), no tiene rocas, sino una muestra de la atmósfera marciana, que puede ser un estudio igualmente interesante.

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Esta no es la primera vez que la roca y el suelo de Marte han causado problemas a las misiones robóticas de la NASA. Curiosity tuvo que operar durante mucho tiempo con un taladro roto. El suelo de Phoenix Lander Mars era “pegajoso” y difícil de trabajar en 2008, y más recientemente, el “topo” del Insight Lander tuvo que perforarse dos metros más abajo para explorar el interior del planeta, que no podía excavar más de unas pocas docenas de centímetros. porque el suelo no proporcionó la fricción esperada.

La estrecha relación de Rochett. Crédito: NASA / JBL-Caltech.

Estos desafíos a menudo nos recuerdan que Marte es un planeta completamente diferente y que la geografía no siempre funciona como esperamos los terrícolas. Pero con un poco de suerte y una planificación cuidadosa, la diligencia es una buena oportunidad para tomar una muestra esta semana y ganar. Al hacerlo, acercará un paso más a la realidad el sueño de una misión de retorno de un modelo a Marte.

Aprende más: https://www.jpl.nasa.gov/news/nasas-perseverance-plans-next-sample-attempt