Este año ya ha deleitado a los observadores de estrellas con varios eventos celestes espectaculares, incluido el «Gran Eclipse Solar de América del Norte» en abril y la muy inesperada e inusual exhibición de la aurora boreal en mayo. Pero 2024 puede tener un poco más reservado para los observadores del cielo. Hay una predicción sobre la llegada de un cometa brillante a simple vista a finales de este año. El cometa se llama C/2023 A3 (Tsuchinshan-ATLAS).

Los cometas han atraído mucho interés público en los últimos años. A principios de febrero de 2023, se observó que el cometa C/2022 E3 (ZTF), conocido popularmente como el «Gran Cometa Verde», se acercaba a la Tierra. Más recientemente, el cometa 12P/Pons-Brooks ha atraído la atención por sus dramáticas explosiones y sus «cuernos» de gas, lo que le valió el apodo de «Cometa del Diablo». Sin embargo, ambos cometas son difíciles de observar sin un cielo oscuro y despejado y aparecen como manchas débiles y borrosas incluso a través de binoculares o telescopios pequeños.

Este verano, los observadores del cielo vivirán otra experiencia increíble. Si bien todavía no está claro si el cometa se puede observar a simple vista en el brillante y fácil de ver el cielo del atardecer otoñal, los observadores del cielo en todo el país todavía están entusiasmados. El cometa fue descubierto el 22 de febrero de 2023 por el Sistema de Última Alerta de Impacto Terrestre de Asteroides (ATLAS) en Sudáfrica. ATLAS es un sistema robótico de pronóstico diseñado para detectar asteroides cercanos a la Tierra semanas o días antes de que choquen con la Tierra.

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Inicialmente confundido con un asteroide, C/2023 A3 fue posteriormente identificado como un cometa y fotografiado hace seis semanas por el Observatorio de la Montaña Púrpura (Tsuchinshan) en Nanjing, China. Se informa que este cometa, ahora oficialmente reconocido, se dirige hacia el interior del sistema solar.

Si C/2023 A3 continúa por su camino actual y mantiene su brillo, podría ofrecer una pantalla espectacular. A finales del verano, los astrónomos tendrán una idea más clara de su visibilidad potencial. Si las condiciones son favorables, el cometa se convierte en un elemento destacado en el cielo nocturno, visible a simple vista sin necesidad de equipo especial.

A medida que el cometa se acerca, se recomienda a los observadores del cielo que sigan las actualizaciones de los astrónomos y observatorios. Si C/2023 A3 está a la altura de las expectativas, podría ser uno de los eventos celestes más memorables de 2024, sumándose a una ya impresionante variedad de maravillas astronómicas.