Para protegerse o defenderse de depredadores, abejas, pájaros y hormigas, estos gusanos pueden ensamblarse para realizar tareas que no pueden ser manejadas por personas descoordinadas. Viven en el fondo de estanques de agua dulce y se alimentan de bacterias y otros microorganismos. Durante períodos de sequía prolongada, cuando el agua de los estanques es baja, la formación de burbujas es una forma de toma de decisiones colectiva que permite que las lombrices vivan más tiempo sin secarse. La esfera del gusano puede conservar agua porque los gusanos están menos expuestos a la superficie que al aire si están solos. Algunas de estas bolas pueden crecer hasta 100.000 gusanos.

De hecho, Pamla dice que encontré gusanos por primera vez en 2017 cuando caminaba cerca de un estanque seco cuando era estudiante de posgrado en el campus de la Universidad de Stanford. Se preguntó qué tipo de vida podría regresar al lago asolado por la sequía. “Llovió y me alegré de que hubiera mucha sequía en California”, recuerda Pamla. “Tenía curiosidad por este estanque: cuando ha estado seco durante mucho tiempo, ¿qué sucede cuando entra el agua? ¿Qué tipo de vida puede aparecer?”

El cierre Smart Active Particle (SmartCall) es utilizado por un simple robot para estudiar contactos como “burbujas de gusano” creadas por gusanos negros de California.Foto: Christopher Moore / Tecnología de Georgia

Pamla regresó a la piscina con una botella de agua y una pipeta para recoger los gusanos refrescados que habían comenzado a crear los pequeños problemas de la vida. Después de obtener un doctorado en ingeniería molecular en Stanford, Pamla se trasladó a un puesto en Georgia Tech, donde ha estado experimentando con burbujas de gusano desde entonces.

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Al estudiar estos gusanos en el laboratorio, el equipo técnico de Georgia también pudo crear analogías mecánicas simples de las burbujas de los gusanos. Utilizando un mapa del comportamiento de los gusanos, Oskan-Aid creó seis robots impresos en 3D, cada uno de aproximadamente 3 a 4 pulgadas de largo. (A diferencia de los gusanos reales, cada dispositivo tenía dos manos y dos sensores de luz). Luego, se planeó que realizaran diferentes movimientos y se podían observar porque eran complicados entre sí.

Con la esperanza de que pudiera obtener información sobre cómo construir futuros grupos de robots con una mejor eficiencia energética, los experimentadores midieron la potencia utilizada por cada robot. El equipo determinó que los robots usan menos energía que gatear. Los investigadores técnicos de Georgia publican los resultados de sus experimentos con burbujas de gusano y sus homólogos de robots en la revista este mes. Procesos de la Academia Nacional de Ciencias.

Daniel Goldman, profesor de física en Georgia Tech, dice que este tipo de trabajo conducirá algún día a cosas activas programables. La sustancia activa es un objeto imaginario que se forma como burbujas de gusano, en el que pequeñas partículas se organizan en respuesta a un pequeño estímulo o proyecto. Imagine un papel auto-plegable o una herramienta de metal líquido que se puede adaptar según el tipo de trabajo que desee realizar. “Estos modelos de robots pueden actuar como modelos teóricos y computacionales para probar hipótesis biológicas”, dice Goldman. “Una vez que tenga un sistema de física robótica, motivará a los ingenieros a crear mejores dispositivos de ingeniería”.