Estamos a punto de alcanzar un hito que muchos no alcanzarán. El telescopio espacial James Web está a solo unas semanas de sus primeras imágenes.

El telescopio espacial Hubble no se fue antes de que los científicos comenzaran a pensar en el próximo telescopio. La planificación intensiva de JWST comenzó a principios de la década de 1990, con una fecha de lanzamiento inicial establecida en 2007. En ese momento, el presupuesto se fijó en $ 500 millones.

El diseño evolucionó y en 2005 hubo un rediseño significativo. Los problemas, las críticas y el Senado en un momento amenazaron con cancelar todo el programa debido al bajo rendimiento financiero del programa. Pero hubo un esfuerzo de campaña concertado, y el proyecto continuó. Las recompensas científicas fueron muy motivadoras para permitir que el proyecto fracasara.

El Telescopio Espacial James Webb dentro de una sala limpia en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. Muchos años antes de su lanzamiento, su mampara de cristal dorado ya era un símbolo de la sociedad espacial. Crédito: NASA / JSC

Estamos a mediados de 2022 y estamos a punto de obtener nuestras primeras imágenes. Toda una generación de astrónomos está esperando que JWST finalmente se lance. Aunque el proyecto es una empresa conjunta entre la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense, uno puede sentir que el mundo tiene interés en el éxito del telescopio.

Después de un largo período de pruebas y calibraciones, estamos al frente de una nueva era de innovación.

«Al final de la preparación del laboratorio para la ciencia, nos encontramos en medio de un período de descubrimiento increíblemente emocionante de nuestro universo. Estas películas serán el pináculo de la dedicación, el talento y los sueños durante décadas, pero serán solo el comienzo». «

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La anticipación ha ido evolucionando a lo largo de los años, y un equipo internacional de científicos ha compilado una lista de objetivos iniciales para JWST. Las primeras imágenes fueron diseñadas para mostrar las poderosas capacidades del telescopio. También estimulan nuestro apetito por seguir la ciencia profunda.

«Nuestros objetivos para las primeras imágenes y datos de Webb son visualizar las poderosas herramientas del telescopio y obtener una vista previa del próximo trabajo científico», dijo Glas Pontopiden, astrónomo del Proyecto Web de STScI. «Están comprometidos a brindar el tan esperado ‘wow’ a los astrónomos y al público en general».

Esta imagen de una porción de la gran nube de Magallanes se compara con la imagen simulada del Telescopio Espacial Spitzer (RIP) de JWST.  El detalle es asombroso.  Soporte de imagen: NASA/JPL-Caltech (izquierda), NASA/ESA/CSA/STScI (derecha)
Esta imagen de una porción de la gran nube de Magallanes se compara con la imagen simulada del Telescopio Espacial Spitzer (RIP) de JWST. El detalle es asombroso. Asistencia de imagen: NASA/JPL-Caltech (izquierda), NASA/ESA/CSA/STScI (derecha)

JWST es tan poderoso que incluso las personas activas no están seguras de qué esperar. Saben que las imágenes serán asombrosas, pero no pueden predecir cuán maravillosas serán. «Por supuesto, hay cosas que esperamos y esperamos, pero con un nuevo telescopio y estos nuevos datos infrarrojos de alta definición, no lo sabremos hasta que los veamos», dijo Joseph Dibasquel, desarrollador líder de visión científica de STScI.

El equipo de JWST utilizará las primeras imágenes para resaltar los temas científicos detrás del trabajo. Esos temas son el universo primitivo, la evolución de las galaxias a través del tiempo, el ciclo de vida de las estrellas y otros mundos. Cualquiera que sea su congestión particular en lo que respecta al espacio, puede encontrar algo sorprendente.

Esta es una carta de artista del exoplaneta Kepler 62F.  Conocemos miles de exoplanetas, pero no tenemos información sobre su atmósfera.  Kepler 62F puede contener agua líquida, pero solo si su atmósfera es rica en dióxido de carbono.  Quiero encontrar a James Webb.  Gráfico de artistas: NASA Ames / JPL-Caltech / T.  Expediente
Esta es una tabla de artistas sobre el exoplaneta Kepler 62F. Conocemos miles de exoplanetas, pero no tenemos información sobre su atmósfera. Kepler 62F puede contener agua líquida, pero solo si su atmósfera es rica en dióxido de carbono. Quiero encontrar a James Webb. Gráfico de artistas: NASA Ames / JPL-Caltech / T. Expediente

Entrando en el telescopio, los resultados de un proceso competitivo determinarán lo siguiente. Pero al igual que con otros telescopios, espere un flujo constante de impresionantes imágenes y documentos publicados. Además, si algunas de nuestras preguntas más importantes en astronomía, cosmología y astrofísica no se responden directamente, podemos esperar que se abran un poco más.

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Al igual que otros telescopios y laboratorios, podemos esperar lo inesperado. Las nuevas misiones a menudo nos sorprenden con sus hallazgos, y JWST no es diferente.

Después de muchos años de espera, todavía quedan algunas semanas. Si no parece demasiado bueno, el 12 de julio anunciará una nueva era en la ciencia espacial.

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