En Titán, la «tierra» está hecha de agua congelada y los océanos son formas líquidas de los gases terrestres metano y etano.

Representación artística de Kraken Mare en Titán. (Crédito de la imagen: NASA).

Nueva Delhi: Incluso en la Tierra, los humanos no pueden mapear con precisión una costa y determinar los procesos que la erosionaron hasta darle esa forma particular. Sin embargo, en la Tierra conocemos factores como las olas, las mareas, el viento, el nivel del mar, las corrientes y la actividad biológica. Determinar los procesos que funcionan en Titán, la luna de Saturno, es increíblemente desafiante a 1.200 millones de kilómetros de distancia.

La yegua Lygia en Titán, la luna de Saturno. (Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornel).

Titán tiene una corteza o superficie compuesta principalmente de hielo de agua, mezclado con algo de arena de hidrocarburos. Hay ríos, estanques y lagos de hidrocarburos que están compuestos principalmente de etano y metano líquidos. Los grandes lagos, como el bien trazado Kraken Mare, se consideran mares de hidrocarburos. Desde que la nave espacial Cassini descubrió lagos de hidrocarburos en Titán, los científicos han estado intentando determinar si los lagos contienen mareas. Hay interpretaciones contradictorias basadas en los datos disponibles.

Cazando las olas en Titán

Los investigadores utilizaron modelos sofisticados para detectar la presencia de olas en Titán y comenzaron modelando las formas en que los océanos de la Tierra erosionan las costas. Luego se aplicaron modelos a los lagos de hidrocarburos más grandes de Titán, Kraken Mare, Lygia Mare, Bunga Mare y Ontario, y se descubrió que la erosión impulsada por las olas podría explicar los patrones costeros de los cuatro mares de Titán. Un artículo que describe los hallazgos. Publicado en Avances científicos.

Impresión artística de un lago en el polo norte de Titán, la luna de Saturno.

Impresión artística del lugar de Winnipeg en Titán basada en datos de Cassini. (Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech).

Los científicos aclaran que las investigaciones sólo indican que las playas de Titán pueden haber sido formadas por olas, y que se necesitan más observaciones para confirmar la presencia de olas en los océanos de hidrocarburos de Titán. Uno de los autores del estudio, Taylor Perron Él dice, “Según nuestros resultados, si los mares de Titán se están erosionando a lo largo de sus costas, es probable que las mareas sean las culpables. Si pudiéramos pararnos en el borde de uno de los océanos de Titán, podríamos ver olas de metano y etano líquidos llegar a la costa y estrellarse en las playas durante las tormentas. Y son capaces de erosionar materiales en la playa.

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