La NOAA predice una «zona muerta» de verano en el Golfo de México que será de aproximadamente 5,364 millas cuadradas, promediando los 35 años de historia de la región de mediciones de zonas muertas de verano. El pronóstico es más bajo que el del año pasado y el promedio de cinco años mide un poco menos de 5,380 millas cuadradas.

La zona muerta, o área hipóxica, es el área de poco oxígeno que puede matar a los peces y otra vida marina. Ocurre todos los veranos y es principalmente el resultado de la contaminación excesiva por nutrientes de las actividades humanas en las ciudades y tierras de cultivo a lo largo de la cuenca del río Mississippi.

Cuando el exceso de nutrientes llega a la bahía, estimula el crecimiento excesivo de algas, que finalmente mueren y se descomponen, agotando el oxígeno a medida que se hunden hasta el fondo. Como resultado, los bajos niveles de oxígeno en el fondo de la bahía no pueden soportar la mayoría de la vida marina. Los peces, camarones y cangrejos a menudo nadan fuera del área, pero los animales que no pueden nadar o alejarse pueden deprimirse o morir.

«La Zona Muerta del Golfo es la zona hipóxica más grande en aguas estadounidenses, y nos gustaría obtener información sobre sus causas y efectos», dijo Nicole LeBoeuf, subdirectora del Servicio Nacional del Océano de la NOAA. «Lo convertimos en una parte clave de la misión de NOAA para proteger, recuperar y administrar los recursos costeros y marinos a través de una gestión ecológica».

La cuenca del río Mississippi, que cubre el 40% del continente americano y limita con 22 estados, está formada por granjas (amarillo), ciudades (rojo) y tierras naturales (verde). Los principales contribuyentes a la zona muerta hipóxica anual de verano en el Golfo de México (Gris) son la contaminación por nitrógeno y fósforo y las emisiones de las áreas agrícolas y urbanas. (USGS)

La Universidad de Michigan, la Universidad Estatal de Luisiana, el Instituto de Ciencias Marinas de Virginia de William & Mary, equipos de investigadores de Carolina del Norte: la agencia y sus socios han desarrollado el pronóstico de zona muerta de la NOAA por quinto año utilizando una colección de muestras. La Universidad Estatal, la Universidad de Dalhousie y el Servicio Geológico de EE. UU. (USGS) proporcionaron los datos de carga de nutrientes del río Mississippi para las muestras. NOAA integra los resultados de muchos de estos modelos en un agregado y publica el pronóstico junto con estos grupos externos, algunos de los cuales también hacen pronósticos independientes.

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USGS mide los niveles de nutrientes utilizando más de 3500 jaulas de flujo en tiempo real, 68 sensores de nitrato en tiempo real y 38 sitios de monitoreo a largo plazo en los ríos de la cuenca de Mississippi-Atsaphalaya. Estos datos se utilizan para monitorear cambios a largo plazo en los aportes de nutrientes al Golfo y generar muestras de fuentes de nutrientes y puntos críticos dentro de las aguas.

«El monitoreo a largo plazo del USGS muestra que los envíos de nitrógeno al Golfo han disminuido desde 1985 y luego se han estabilizado, mientras que la carga de fósforo aumentó durante el mismo período», dijo Dan Kline, director asociado de la División de Recursos Hídricos del USGS. «Un nuevo estudio del USGS sugiere que estas tendencias pueden explicarse en parte por los aportes de nutrientes como los fertilizantes, pero otros factores, como las prácticas de gestión agrícola y los nutrientes acumulados en el pasado, también pueden ser importantes, especialmente para el fósforo».

El grupo de trabajo intergeneracional sobre hipoxia del río Mississippi y el golfo de México se ha fijado el objetivo a largo plazo de reducir la zona muerta a 1900 millas cuadradas. Los modelos de pronóstico de hipoxia de NOAA y el monitoreo de nutrientes en los ríos del USGS ayudan a predecir cómo la hipoxia en el Golfo de México está relacionada con los nutrientes que provienen de la cuenca del río Mississippi. El grupo de trabajo utiliza la información preparada por ambas empresas para informar los objetivos de reducción nutricional en los estados de la cuenca del Mississippi.

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La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA, por sus siglas en inglés) está invirtiendo $ 60 millones durante los próximos cinco años para apoyar la implementación de estrategias de reducción nutricional para abordar los desafíos de la hipoxia del Golfo a través de la legislación de infraestructura bilateral.

«El Grupo de Trabajo sobre Hipoxia tiene una oportunidad transformadora para controlar aún más las cargas de nutrientes en la cuenca del río Mississippi y reducir el tamaño de la zona hipóxica usando fondos de la Ley de Infraestructura Bilateral», dijo John Goodin, director de la Oficina de Humedales y Océanos de la EPA de EE. UU. y Aguas. «Este pronóstico anual es una medida importante del progreso del grupo de trabajo sobre hipoxia».

Cada verano se lleva a cabo un estudio de monitoreo respaldado por la NOAA para confirmar el tamaño de la zona hipóxica y refinar las muestras de pronóstico. Si bien el pronóstico considera las condiciones climáticas costeras normales, el tamaño de la zona muerta medido por eventos meteorológicos importantes, como huracanes y tormentas tropicales, puede verse afectado.

La NOAA y sus aliados desarrollan constantemente capacidades predictivas de hipoxia adicionales para comprender los impactos en los recursos marinos vivos, incluida una herramienta para visualizar el futuro de los organismos de peces con y sin medidas de reducción de nutrientes.