El poderoso Telescopio Espacial James Webb de próxima generación ha capturado imágenes coloridas de la Galaxia Cartwheel, ubicada a unos 500 millones de años luz de distancia.
Usando sus poderosas cámaras infrarrojas, Webb produjo una imagen detallada de Cartwheel y dos galaxias compañeras más pequeñas contra un fondo de varias galaxias.
La Cartwheel Galaxy, ubicada a unos 500 millones de años luz de distancia en la constelación de Sculptor, es una vista rara que parece una rueda de carreta.

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Cartwheel Galaxy tiene dos anillos: el anillo interior brillante y el anillo circundante colorido.

Estos dos anillos se expanden hacia afuera desde el centro de la colisión, como las ondas después de arrojar una piedra a un estanque. Debido a estas características únicas, los astrónomos la llaman «galaxia anular», una estructura menos común que las galaxias espirales como nuestra Vía Láctea.

El núcleo brillante contiene la mayor cantidad de polvo caliente, y las regiones brillantes albergan cúmulos masivos de estrellas jóvenes. Por otro lado, el anillo exterior, que se ha expandido durante unos 440 millones de años, está dominado por la formación estelar y las supernovas.

A medida que este anillo se expande, choca contra el gas circundante y desencadena la formación de estrellas.

En la figura, los datos de la cámara de infrarrojo cercano (NIRCam) están en azul, naranja y amarillo.

La galaxia muestra muchos puntos azules individuales, que son estrellas individuales o focos de formación estelar. NIRCam revela un contraste entre la distribución uniforme o la forma de la población estelar más antigua y el polvo más denso en el centro en comparación con las formas más gruesas asociadas con la población estelar más joven en sus alrededores.

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El instrumento de infrarrojo medio de Webb (MIRI) revela detalles más finos del polvo residente de la galaxia.

Los datos MIRI, en rojo en la imagen compuesta, revelan regiones dentro de Cartwheel Galaxy ricas en hidrocarburos y otros compuestos químicos, así como polvo de silicato, similar a la mayoría del polvo en la Tierra.

Otros telescopios, incluido el telescopio espacial Hubble, han estudiado previamente a Cartwheel. Pero la dramática galaxia está envuelta en misterio, quizás literalmente, dada la cantidad de polvo que oscurece la vista. Webb, con su capacidad para detectar luz infrarroja, ahora está revelando nuevos conocimientos sobre la naturaleza de la rueda de carro.

También proporciona una nueva mirada a cómo ha cambiado Cartwheel Galaxy durante miles de millones de años. También revela nuevos detalles sobre la formación de estrellas y el agujero negro central de la galaxia.

El Telescopio Webb de $ 10 mil millones es un proyecto internacional liderado por la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Canadiense.

El verdadero propósito del telescopio es resolver los misterios de nuestro sistema solar, ver más allá de los mundos distantes alrededor de otras estrellas y explorar las misteriosas estructuras y orígenes de nuestro universo y nuestro lugar en él.