Marine One en el jardín sur de la Casa Blanca en Washington, DC.

El primer vuelo del presidente estadounidense Joe Biden en un nuevo helicóptero presidencial construido por Lockheed Martin Corp se ha retrasado, un informe de la unidad de pruebas del Pentágono advirtió que aún no es lo suficientemente “operativo” o confiable, especialmente en emergencias.

La administración de Biden aún no ha determinado si el helicóptero se puede operar porque aún está evaluando su seguridad, dijo un funcionario estadounidense, que pidió no ser identificado cuando se discutieran disputas internas. La oficina militar de la Casa Blanca fijará el plazo.

Según un resumen interno elaborado por Bloomberg News para altos funcionarios de seguridad elaborado por la Oficina de Pruebas del Pentágono, el helicóptero “no cumplió con los requisitos de confiabilidad, disponibilidad o límite de mantenimiento”.

El programa de helicópteros VH-92 es un programa de $ 5 mil millones y 23 aviones para reemplazar la actual flota antigua utilizada por el presidente y otros altos funcionarios. Un informe de prueba anterior inédito con fecha del 28 de septiembre dijo que la aeronave sería “funcionalmente útil” para tareas “administrativas” de rutina, como volar a Camp David o llevar al presidente a Andrews, un puesto de avanzada en las afueras de Washington, para un viaje preestablecido en Air Force One.

Pero no es útil para “misión de acción de contingencia”, que se refiere a vuelos de emergencia. La oficina de pruebas encontró que “el Sistema de Comunicación de la Misión (MCS) a menudo retrasaba las comunicaciones importantes al comienzo de las misiones de contingencia y no apoyaba adecuadamente las comunicaciones oportunas, continuas y seguras”.

La oficina de proyectos del Comando de Sistemas Aéreos Navales etiquetó el informe de prueba de 28 páginas como “Información restringida no clasificada”, una nueva etiqueta utilizada ampliamente por los servicios militares para controlar la difusión general de los costos del programa y los datos de rendimiento.

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“El informe VH-92 se conoce como CUI para proteger la información técnica crítica y la seguridad operativa”, dijo el portavoz de la Marina, el capitán Clay Doss, en un comunicado. Añadió que el informe anual de la Oficina de Pruebas del Pentágono incluiría un “resumen no clasificado / publicado”. Ese informe generalmente se publicará en enero.

Símbolo del presidente

Con su icónico trabajo de pintura de “tapa blanca”, el Marine One, su puesto mientras estaba a bordo del presidente, es un símbolo de la presidencia de los Estados Unidos, similar al de un avión de pasajeros del Air Force One. Reporteros e invitados de la Casa Blanca se reúnen para ver al presidente partir en helicóptero. La Armada actual se incorporó al servicio en 1975, y en 1989 se añadió un nuevo modelo. Los planes anteriores para reemplazar a Lockheed se cancelaron en 2009 debido a los altos costos y retrasos en el cronograma.

La Marina, junto con la oficina militar de la Casa Blanca, planeaba anunciar en julio que el helicóptero tenía “capacidad operativa inicial”. Ya era a finales de junio de 2020 y luego en enero. Ese puesto se reservaría para asignaciones de oficinas militares. Tampoco sucedió.

El Director de Evaluación y Pruebas Funcionales del Pentágono evaluó el desempeño del helicóptero durante una prueba de tres meses que terminó el 15 de abril. El General de División del Cuerpo de Marines Gregory Maciello dijo a Observadores Navales el 3 de agosto: “La fuerza y ​​el programa están listos hoy”.

El Equipo de Pruebas Marinas voló 18 aviones durante 131 horas de vuelo con vistas dentro y fuera del Territorio de la Capital Nacional, incluido Camp David, para evaluar la capacidad operativa básica y la capacidad de mantenimiento del helicóptero. Jessica Maxwell, portavoz de la oficina de pruebas, escribió en un correo electrónico: “¿Es efectivo y apropiado transportar al presidente, vicepresidente, miembros del gabinete y jefes de estado?” Dijo que las pruebas de vuelo estaban diseñadas para responder a la pregunta.

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La oficina de pruebas se negó a responder preguntas sobre los resultados porque se consideraron “información restringida no clasificada”, dijo Maxwell.

El Sistema de Comunicaciones de la Misión concluyó que “la inestabilidad, los defectos del interior de la cabina, las frecuentes inspecciones de mantenimiento y los componentes de las puertas traseras del piso de aire contribuyeron a la baja disponibilidad de las aeronaves”. Dijo que la falta de “capacidad de detección del sistema de comunicaciones” a nivel de escuadrón y el tiempo requerido para acceder a los componentes del sistema de comunicaciones “impide la capacidad de la fuerza de mantenimiento de la aeronave”.

Césped quemado

Además, la oficina del proyecto VH-92 aún no ha resuelto el problema de la quema de césped en la nueva zona de aterrizaje de helicópteros en el jardín sur de la Casa Blanca. Los rotores giratorios y el escape del motor causan quemaduras en condiciones limitadas que ocurrieron por primera vez en septiembre de 2018.

“El escape del motor y la descarga de fluidos causan límites de daño en la zona de aterrizaje, limitando el número de zonas de aterrizaje disponibles”, dice el resumen. Los marines “deben continuar minimizando los efectos del escape del motor y las emisiones de fluidos”.

Megan Gates, portavoz de la oficina del proyecto, dijo que la Infantería de Marina y la Casa Blanca “continuarán trabajando en estrecha colaboración” con la Oficina del Ejército para implementar la transición sin problemas de los helicópteros “actualmente en servicio” al VH-92. Se ha emitido un informe de prueba de la hoja de seguridad basado en Bethesda, Maryland, dijo Vaasal.

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El mayor George Hernández, portavoz del subcomandante de la Aviación Marina, dijo que el informe no planteaba ningún problema a la oficina del proyecto y que el Cuerpo de Infantería de Marina “se desconocía o los problemas se habían solucionado antes”. Dijo que la oficina no podía “adivinar cuándo” la Casa Blanca aprobaría el inicio del trabajo.

John Dorian, portavoz de Sikorsky Aviation en Lockheed, dijo en febrero: “Nos complace que nuestro cliente nos haya adjudicado un contrato para los últimos cinco helicópteros de producción”. “Sikorsky continúa trabajando en estrecha colaboración con nuestro cliente para garantizar que la aeronave cumpla con todos los requisitos operativos”, dijo.

La Armada contrató el lote final de 23 aviones de producción y prueba el 5 de febrero, tres días antes del inicio de la prueba operativa. El servicio ya ha gastado más de $ 1.5 mil millones en el proyecto.

(Excepto por el título, esta historia no fue editada por el personal de NDTV y publicada por un canal de distribución).