Reconstrucción artística de cretopengots asari masculinos y femeninos en el desarrollo de la selva tropical del Cretácico.

(Dinghua Yang)

La naturaleza ofrece una asombrosa variedad de organismos que han evolucionado constantemente durante cientos de millones de años. Entre ellos, algunas de las criaturas más atractivas son los insectos bioluminiscentes, que desarrollan la capacidad de brillar una luz extraña en la oscuridad. Pero los científicos admiten que se sabe poco sobre estas pequeñas criaturas y que hay muchos misterios que faltan en su historia evolutiva, incluida la apariencia de su brillo.

Ahora, un nuevo estudio puede haber descubierto este misterioso fósil bien conservado de escarabajos productores de luz atrapados en una antigua pieza de ámbar. El ámbar excepcionalmente bien diligente se extrajo del norte de Myanmar, que data del período Cretácico, con unos 100 millones de años. Según los autores del estudio, en ese momento había muchos insectos en ese lugar.

Sin rastros

Cretopengots Azari, un escarabajo que produce luz fósil del ámbar birmano del Cretácico (~ 100 millones de años).  (Shenyang Kai)

Cretopengots Azari, un escarabajo que produce luz fósil del ámbar birmano del Cretácico (~ 100 millones de años).

(Shenyang Kai)

El estudio dice que el descubrimiento de este fósil proporciona algunas pistas sobre la propiedad de la bioluminiscencia en insectos luminosos antiguos, especialmente escarabajos. En el registro, hay más de 3500 especies de escarabajos bioluminiscentes, y se les conoce como los animales terrestres emisores de luz más diversos. Los insectos modernos (luciérnagas, escarabajos de fuego y escarabajos de luciérnagas) utilizan la capacidad de emitir luz para disuadir a los depredadores y atraer parejas. Todos estos insectos son parte de una superfamilia Elodermia.

“Elderoidia es uno de los grupos de escarabajos más diversos, lo que siempre es muy difícil de manejar para los entomólogos, especialmente porque muchos de los descubrimientos anatómicos más importantes se han realizado de forma independiente en grupos no relacionados”, explica Eric Dihelka de la Facultad de Ciencias de la Tierra.

Hay alrededor de 24.000 especies conocidas en este ranking, muchas de las cuales aún son desconocidas para los científicos y existe una gran brecha de conocimiento en torno a la evolución de la bioluminiscencia en los escarabajos. Al reducir esta brecha, los científicos están tratando de comprender cómo surgieron los escarabajos. Para este estudio, los autores examinaron cuándo prosperaron en el suelo dinosaurios ámbar bien diligentes del período Cretácico. Algunos de nuestros conocimientos actuales sobre los escarabajos provienen de fósiles recuperados de ese período.

El equipo encontró un elemento ligero en el abdomen de las llamadas especies de insectos. Cretopencodes. Se considera uno de los escarabajos bioluminiscentes más antiguos, por lo que puede proporcionar una idea de la evolución temprana de los escarabajos.

“El fósil recién descubierto se conserva de manera confiable como vida ámbar, refiriéndose a los parientes extintos de las luciérnagas y familias vivas. Ragoftalmida Y Bangotide “, dijo Yan-da Li, del Instituto de Geografía y Arqueología de Nanjing (NIGP) y de la Universidad de Pekín en China.

Emite luz de forma segura

Los investigadores estiman que la mayoría de los escarabajos productores de luz tienen cuerpos blandos y pequeños, lo que los convierte en sujetos imposibles de realizar experimentos de laboratorio intensivos. Sin embargo, este nuevo fósil estaba completamente intacto. Para este estudio, los investigadores estudiaron el ámbar fósil de escarabajos adultos.

Los expertos creen que la propiedad de bioluminiscencia se formó inicialmente en las larvas blandas y vulnerables de los escarabajos, que actuaron como un sistema de defensa para disuadir a los depredadores. El fósil indica que la producción de luz comenzó a ocurrir también en adultos durante el Cretácico. También existe la posibilidad de que esta función haya sido seleccionada por adultos en busca de pareja.

Las luciérnagas conocen ampliamente la aparición de bioluminiscencia. Las luciérnagas modernas emiten una luz extraña a través de una reacción química en su cuerpo. Es causada principalmente por la enzima luciferasa, que reacciona con un compuesto llamado luciferina, que libera mucha energía en forma de luz.

Este estudio fue publicado en la revista Actividades de la Royal Society b Y accesible aquí.

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